Ils trouvent de l'eau dans l'atmosphère d'une exoplanète à 179 années-lumière.



Une équipe de scientifiques utilisant des technologies de pointe à l'observatoire de Keck a considérablement progressé dans l'exploration d'exoplanètes et a détecté de l'eau dans l'atmosphère d'une planète à 179 années-lumière.

Ce système solaire lointain est régi par l'étoile appelée HR 8799 et ses planètes : HR 8799 b, c, d et e. Le système se trouve à 179 années-lumière de la constellation de Pegasus.

La star est relativement jeune, a seulement 30 millions d'années. Il est remarquable pour plusieurs raisons, notamment ses propres propriétés stellaires. Cependant, cela a été remarquable pour une autre raison importante.

En 2008, des scientifiques ont annoncé avoir directement observé trois exoplanètes autour de l'étoile : HR 8799b, c et d, à l'aide des télescopes Keck et Gemini. Puis, en 2010, ils ont annoncé la découverte d'une quatrième planète, HR 8799 e.


Cette nouvelle annonce est basée sur des travaux antérieurs de 2008 et les astronomes à l'origine de cette étude estiment que cette dernière annonce est un "tremplin" sur la route menant à de meilleures images de meilleure qualité des exoplanètes.

Les nouvelles observations concernent HR 8799 c, observé pour la première fois en 2008. Il s’agit d’une jeune planète gazière géante, dont la masse est environ 7 fois supérieure à celle de Jupiter qui tourne autour de son étoile tous les 200 ans.

Ces nouvelles observations avec images directes confirment la présence d'eau dans l'atmosphère et confirment le manque de méthane.

Jusqu'à présent, les astronomes ont directement photographié plus d'une douzaine d'exoplanètes. Le système HR 8799 est le premier système multi-planétaire à obtenir directement des images. Mais les images ne sont que la première étape de cette étude.

Une fois prises, les images peuvent être analysées pour la composition chimique dans leurs atmosphères. C'est ici qu'intervient la spectroscopie. Dans ce cas, les compétences raffinées de NIRSPEC étaient essentielles.

Le NIRSPEC est un instrument du télescope Keck 2 qui fonctionne dans la bande L’infrarouge. La bande L est un type de lumière infrarouge d'une longueur d'onde d'environ 3,5 micromètres et une région du spectre comportant de nombreuses empreintes digitales chimiques détaillées.


Dimitri Mawet, professeur agrégé d'astronomie. Caltech et un chercheur du JPL ont déclaré dans un communiqué :

Ce type de technologie est exactement ce que nous voulons utiliser à l'avenir pour rechercher des signes de vie sur une planète similaire à la Terre. Nous n'y sommes pas encore, mais nous avançons. "
L'équipe de Mawet se prépare déjà pour le prochain instrument, le plus récent, à l'observatoire de Keck. Il s’appelle KPIC (Keck Planet Imager et Characterizer).

KPIC utilisera l'optique adaptative et la spectroscopie, mais pour un effet encore meilleur. Avec KPIC, les astronomes pourront obtenir des images de planètes encore plus faibles et plus proches de leur étoile que HR 8799c.

Et l’avenir est encore plus prometteur pour les images d’exoplanètes. La technologie à la base de l'optique adaptative et de la spectroscopie qui a aidé l'image de cette planète sera utilisée dans nos futurs télescopes.

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