Une plaque tectonique se sépare en deux en dessous de l'océan



 Les scientifiques ont identifié ce qu'ils pensent pourrait être la première preuve d'une plaque tectonique qui se divise en deux couches séparées sous l'océan.

Ce phénomène de division épique, mais toujours hypothétique, dans la mesure où nous pouvons le détecter dans des modèles informatiques, pourrait être responsable de la naissance d'une nouvelle zone de subduction, où l'une des plaques tectoniques de la Terre est fortement entraînée sous une autre.

Le géologue marin João Duarte, de l'Université de Lisbonne au Portugal, étudie l'histoire sismique de sa ville natale depuis des années, caractérisé par le grand tremblement de terre à Lisbonne en 1755 : un tremblement de terre catastrophique et un tsunami qui détruisit effectivement Lisbonne, tuant environ 100 000 personnes dans le processus.

Des siècles plus tard, les sismologues ont également remarqué un événement beaucoup moins grave en 1969 dans la même région, mais heureusement, aucune vie humaine n'a été revendiquée.

Tremblements de terre violents

Cependant, ce qui est étrange, c’est que ces violents tremblements de terre se produisent, car la région dont ils émanent est une plaine abyssale et éparpillée sur le fond marin, à proximité de la péninsule ibérique, loin de toute faille tectonique active.

Mais loin en dessous de ce paysage de fonds marins plat et simple, il se passe autre chose, dit Duarte : quelque chose de sismique.

"Cette sismicité est située sous une couche sismiquement silencieuse, interprétée comme un front serpentinisant qui se propage vers le bas à travers le manteau lithosphérique supérieur."

Duarte et son équipe ont mené une nouvelle enquête présentée le mois dernier à l'Assemblée générale de l'EGU en 2019 à Vienne.


La serpentinisation est un processus géologique dans lequel les structures rocheuses absorbent l'eau et, selon les chercheurs, pourrait être responsable de la lithosphère océanique au large de la côte portugaise qui se sépare en deux, ce qui pourrait déclencher des tremblements de terre au moment où elle se déchire.

Anomalie qui grandit rapidement

Les chercheurs écrivent :

"Plusieurs modèles tomographiques ont détecté une anomalie de vitesse rapide qui s'étend sur une profondeur de 250 km, juste en dessous de ce groupe de sismicité. Nous interprétons cette anomalie comme un goutte-à-goutte lithosphérique provoqué par le délaminage de la lithosphère océanique. Si tel est le cas, c’est la première fois que le délaminage de la lithosphère océanique est identifié. "

En testant leur hypothèse à l'aide de modèles informatiques, les travaux initiaux des chercheurs, qui n'ont pas encore été examinés par des pairs, suggèrent qu'une couche de serpentinisation dans l'ancienne lithosphère océanique pourrait générer des "zones de découplage horizontal" sur la plaque océanique. , ce qui conduit à la couche la plus basse et à la couche la plus molle pour «délaminer» (déchirer) la couche supérieure.

S'ils ont raison, et que c'est un gros problème pour le moment, les chercheurs proposent que ce phénomène puisse aider à créer une zone de subduction dans la région, où une plaque tectonique finit par être enfoncée sous une autre.

Duarte a expliqué dans une publication l'année dernière :

"Aujourd'hui, nous savons que la marge ibérique du sud-ouest est en train de réactiver. La question de savoir si cela conduira à la nucléation d'une nouvelle zone de subduction fait encore l'objet de débats, et nous ne le savons probablement jamais. Cependant, le début de la subduction est l’un des principaux problèmes non résolus en sciences de la Terre, et les côtes de Lisbonne constituent un laboratoire naturel idéal pour étudier ce problème. "

Les bases d'un nouveau supercontinent

À un extrême, ce processus d’initiation à la subduction pourrait théoriquement contribuer à la fondation d’un tout nouveau supercontinent.

Dans une recherche publiée en 2016, Duarte et ses collègues chercheurs ont proposé un nouveau modèle conceptuel basé sur la lithosphère océanique ancienne et instable, dans lequel "le Pacifique et l'océan Atlantique se ferment simultanément, conduisant à la fin du supercycle la Terre actuelle et la formation d'un nouveau supercontinent, que nous appelons Aurica.

 Ce futur lointain, s’il ne se produit jamais, a plusieurs millions d'années, mais Duarte, en revanche, est excité par les possibilités.


Duarte a déclaré à National Geographic :

"C'est une excellente déclaration. Peut-être que ce n'est pas la solution à tous les problèmes. Mais je pense que nous avons quelque chose de nouveau ici. "

Commentaires