La glace dans les tubes de lave sur la Lune pourrait fournir de l'eau aux futures missions lunaires


Le Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de la NASA a fourni des données qui ont révélé la présence de tunnels dans le pôle nord de la lune qui étaient autrefois remplis de lave, mais qui peuvent maintenant stocker de grandes quantités d'eau gelée.

Les analyses ont révélé que le pôle nord de la Lune pourrait être en proie à des fosses qui mènent à des tubes de lave souterrains. Ceci est indiqué par une nouvelle enquête publiée le 11 janvier. Si les calculs sont corrects et que ces immenses cavernes contiennent des quantités colossales de glace, elles permettront aux futurs astronautes de l'utiliser comme réserve pour leurs missions.

Les données fournies par Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA indiquent l'existence de puits ou de cavernes situés au nord-est (à environ 72 degrés de latitude nord). Chacun de ces trous dans la surface lunaire mesure environ 15 à 30 mètres de large, et sont situés à travers des tunnels, qui dans le passé étaient des tubes souterrains à travers lesquels la lave coulait.


Ces découvertes sont une bonne nouvelle pour les futurs explorateurs de la Lune. Nous connaissions déjà l'existence des tubes de lave, mais ils se trouvaient dans des régions où il y a peu de glace. Cependant, les chercheurs ont indiqué que les tubes de lave situés dans les régions nordiques contiennent de grandes quantités de glace.

Le chercheur principal, Pascal Lee, un scientifique planétaire de l'Institut de recherche pour l'intelligence extraterrestre (SETI), a été celui qui a d'abord examiné le pôle Nord, en détectant un moyen plus accessible d'atteindre la glace. La glace située dans cette zone semble être mélangée à de le régolite, ou de la poussière lunaire, ce qui rendrait l'extraction difficile.

Cela va sans aucun doute générer un mal de tête pour les futurs explorateurs ; Lee a dit :

"Il faudrait traîner des tonnes et des tonnes de terre pour l'extraire. Vous ne pouvez même pas compter sur l'énergie solaire, en raison des conditions d'éclairage étranges, et aussi les températures sont très froides. C'est physiquement possible, mais ce n'est probablement pas économiquement viable. "


La tâche de trouver les puits était très compliquée. Le pôle nord de la Lune est peu éclairé, ce qui rend difficile la distinction entre les cratères communs et les puits qui mènent à une entrée souterraine. Lee appelle en plaisantant les images LRO comme : "images d'ombre haute résolution." Cependant, ils ont réussi à profiter de l'angle d'illumination du Soleil dans certaines images, ce qui a permis de révéler les puits. Maintenant, dit Lee, la prochaine tâche consiste à calculer combien de glace existe dans ces dépôts naturels.

Lee espère envoyer un Rover, qui peut prendre des photos à travers les trous, et utiliser le radar pour obtenir des images de la surface du fond. Cela pourrait aider à prouver l'existence de la glace.
Une fois l'existence de la glace sur la Lune confirmée, Lee considère comme plausible d'envoyer une mission habillée, de pouvoir descendre à travers ces tubes et extraire l'eau.

Le Lunar Reconnaissance Orbiter a été trouvé en orbite autour de la Lune depuis 2009, et bien qu'il n'y ait pas encore de programme de mission sur la Lune, l'année dernière, le président américain Donald Trump a exprimé son désir d'aller sur la Lune, et même projeter d'envoyer des astronautes à notre satellite.

La NASA a l'idée d'envoyer une station spatiale à l'orbite lunaire, appelée Deep Space Gateway. Cette station spatiale serait en orbite autour de la Lune d'un pôle à l'autre, permettant aux astronautes d'observer les tubes de lave possibles à une distance plus proche.

Pascal Lee a présenté ses recherches à l'atelier Lunar Science for Landed Missions organisé par le Solar System Exploration Research Institute au NASA Ames Research Center situé dans la Silicon Valley en Californie.

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